מהו מאובן?

NGS Picture ID:422890

מאובן של אָ‏רְכאוֹ‏פְּ‏טֶ‏ריקְס (Archaeopteryx lithographica) בין 150 מליון שנה. מאובן זה נחשב הציפור הראשונה והיא מייצגת חוליית מעבר בין זוחלים לציפורים. פרט שמור היטב שמראה מבני לסת (ללא מקור) וגפיים אופיינים לזוחלים וכנפיים מנוצות.

מאובן הינו שריד שנותר מבע"ח או צמח אשר חי בעבר והשתמר באופן טבעי בסלע. לרוב נשמר השלד החיצוני או הפנימי הקשיח של היצור, הדפוס שלו בסלע, הגלעין הפנימי (מילוי החלל הפנימי), או עקבות שהותיר. שימור רקמה אורגנית מחייב תנאי קבורה מהירים ומיוחדים ולכן שכיח פחות.
למרות שרוב סוגי המאובנים גדולים מספיק בכדי לראותם בעין רגילה וללא אמצעים מיוחדים, ישנם רבים אחרים כל כך קטנים שיש צורך בזכוכית מגדלת או מיקרוסקופ לשם כך. אלו נקראים מיקרומאובנים והם כוללים מגוון רחב של נבגים, אבקנים, מיקרואורגניזמים, אצות ויצורים חד תאים, כדוגמת פורמיניפרים (חוריריות) יצורים חד תאים בעלי שלד קרבונטי החים בים ומהווים מרכיב עיקרי של סלעים ימיים.

foraminifera

מאובני פורמיניפרים (גודל כ 150 מיקרון, צולם ב SEM) מגיל קרטיקון עליון (70 מ"ש).

המאובנים העתיקים ביותר שנמצאו עד כה בכדה"א הינם בני 3.5 מיליארד שנה, הם נמצאו בסלעים מתקופת הארכיאן באוסטרליה והם בעצם מבנים הנקראים סטורמטולים הנבנים ע"י ציאנובקטריות. כיום ידועים מעל 9 מיליוני מינים שונים של בעלי חיים וצמחים מהעבר הגיאולוגי ומההווה מספר זה הולך וגדל עם גילוי של מאובנים חדשים ומחקרים באזורים חדשים. יצורים רבים שנמצאו כמאובנים נכחדו.

סטרומטוליטים

מאובן של סטרומטוליט.

התחום המדעי שעוסק במאובנים נקרא פליאונטולוגיה, תורת החי הקדום, שהיא ענף בתוך גיאולוגיה (מדעי כדור הארץ). התמחויות בתוך פליאונטולוגיה כוללות מיקרופליאונטולוגיה (חקר מאובנים מיקרוסקופים) פליאובוטניקה (המחקר של צמחים מאובנים), פליאונטולוגיה של חולייתנים (מחקר של בעלי חיים קדומים בעמוד שדרה, הכולל דגים, דו-חיים, זוחלים, עופות ויונקים), פליאונטולוגיה של חסר חוליות (המחקר של בעלי חיים קדומים בלי עמוד השדרה), ואיכונולוגיה (מחקר של מאובני עקבות).